Éditoriaux

Gardez les tarifs de l'eau abordables dans l'Illinois en réfléchissant à deux fois à la privatisation

Les entreprises réalisent de gros profits en rachetant des réseaux publics d'approvisionnement en eau et en augmentant les factures.

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À Chicago, le maire Lori Lightfoot et d'autres se sont rendu compte que vous ne pouvez pas couper l'eau sans raison pour les personnes qui ne peuvent tout simplement pas payer. En juillet, Lightfoot a lancé un programme pour aider les personnes ayant des difficultés à payer leurs factures d'eau et d'égout de la ville.

Ailleurs dans l'État, malheureusement, les choses vont dans le sens inverse. Les entreprises privées réalisent des profits considérables en rachetant les réseaux publics d'aqueduc et d'égout et en augmentant les factures d'eau. Les personnes qui ne peuvent pas payer les factures peuvent avoir leur eau coupée. Parce que les systèmes d'approvisionnement en eau sont un monopole, les consommateurs n'ont nulle part où se tourner.

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Cette tendance est mauvaise pour les clients, les collectivités et l'État. Trop souvent, les autorités locales et les clients de l'eau ne réalisent pas les coûts à long terme avant qu'il ne soit trop tard.

Une législation sensée, que nous appuyons, a été présentée à la Chambre et au Sénat pour exiger un référendum avant qu'un système public d'approvisionnement en eau puisse être vendu. Le projet de loi de la Chambre a été renvoyé à un sous-comité lundi. Le projet de loi du Sénat n'a pas encore été entendu.

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Bien que des projets de loi similaires aient échoué lors des sessions précédentes, les référendums sont parfaitement logiques. Lorsque quelque chose d'aussi important que la vente d'un système public d'approvisionnement en eau est en jeu, le processus doit être ouvert et transparent, avec l'engagement agressif de la communauté. Les résidents doivent être en mesure de prendre des décisions éclairées.

Privatisation dans tout l'État

L'une des raisons pour lesquelles l'Assemblée législative n'a pas agi est que les ventes de systèmes d'approvisionnement en eau ne sont tout simplement pas sur les écrans radar des nombreux législateurs dont les électeurs sont suffisamment desservis par les systèmes municipaux. Pourtant, des ventes de systèmes d'approvisionnement en eau ont eu lieu de la pointe sud de l'Illinois à la frontière nord, y compris dans certaines banlieues de Chicago. Il est plus que temps que nous fassions attention.

Les compagnies d'eau privées mettent à niveau les systèmes d'eau vieillissants dans les communautés qui estiment qu'elles ne peuvent pas se permettre de le faire elles-mêmes. C'est leur grand argument de vente. Mais en vertu d'une loi de 2013, les entreprises privées sont autorisées à augmenter les tarifs non seulement pour couvrir leurs coûts, mais aussi pour construire une cagnotte pour acheter des systèmes d'eau supplémentaires. Cela laisse certaines personnes avec des factures si gonflées qu'elles ont peur d'ouvrir leurs robinets.

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En fin de compte, les clients doivent également payer pour un retour aux investisseurs dans les sociétés privées et des impôts sur les bénéfices des sociétés. Ce sont des coûts que l'Illinois Commerce Commission a jugés raisonnables, mais que les clients des systèmes municipaux n'ont pas à payer.

Plutôt que de vendre leurs systèmes d'approvisionnement en eau, une approche plus sage pour les petites communautés serait de former des districts hydrographiques régionaux ou de conclure des accords de collaboration leur permettant de saisir l'échelle dont ils ont besoin pour moderniser leurs systèmes d'approvisionnement en eau à un prix abordable. L'argent pour aider à améliorer les systèmes d'eau publics est inclus dans le programme de secours de 1,9 billion de dollars du président Joe Biden, l'American Rescue Plan.

Une fois vendu, toujours vendu

Une fois qu'un système d'aqueduc est vendu, les nouveaux propriétaires sont presque toujours réticents à le revendre pour une raison quelconque, et les villes finissent généralement par poursuivre un domaine éminent devant les tribunaux. La ville doit prouver que la propriété municipale est d'intérêt public et payer un prix fixé par le tribunal. Aucun système n'a jamais été racheté dans l'Illinois, bien que les communautés – notamment Peoria – aient essayé.

[La vente d'un système public d'approvisionnement en eau] est presque irréversible, nous a dit Jan Beecher, directeur de l'Institute of Public Utilities à l'Université d'État du Michigan. Vendre un système d'eau est une décision très importante.

Dans leurs rapports d'investisseurs, les compagnies d'eau privées ont ouvertement fait part de leurs efforts pour faire adopter une législation visant à faciliter la vente de systèmes d'eau publics. Dans l'Illinois, les entreprises privées ont réalisé des bénéfices records depuis l'adoption de la loi de 2013, a déclaré John Connor, D-Lockport, qui a présenté le projet de loi du Sénat exigeant un référendum.

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L'Illinois va être à l'avant-garde des privatisations de l'eau car ces entreprises investissent des millions et des millions et des millions de plus [pour acheter des systèmes] parce qu'il n'y a aucun risque, a déclaré Connor.

Le rythme s'accélère

Depuis 2013, les entreprises à but lucratif ont acheté 34 systèmes d'eau publics dans l'Illinois, et le rythme s'accélère, selon le Citizens Utility Board.

L'année dernière, l'American Prospect a rapporté que les compagnies d'eau privées de l'Illinois facturent 95 % de plus à l'échelle de l'État que les systèmes municipaux.

Comme d'autres systèmes d'infrastructure de base, de nombreux systèmes d'approvisionnement en eau vieillissants à travers l'État ont besoin d'être modernisés. Mais poursuivre ces améliorations d'une manière qui menace d'augmenter de manière prohibitive le coût de l'un des besoins les plus élémentaires de la vie - l'eau - est une grave erreur.

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