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Même vieux, même vieux pour Loyola ? Non, ces Ramblers sont différents. Et la prochaine étape : l'Illinois

Pour ne rien enlever aux Ramblers 2018, mais ils n'ont jamais rencontré une équipe dans la même stratosphère que l'Illinois jusqu'à ce qu'ils atteignent le Final Four et perdent contre l'éventuel finaliste Michigan.

Lucas Williamson accroche et termine pour deux contre Georgia Tech.

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Il est temps de mettre 2018 au lit.

Pas toi, Loyola. Le reste d'entre nous.

Si vous êtes comme moi, vous avez considéré les Ramblers de cette saison – vainqueurs 71-60 vendredi contre Georgia Tech lors du premier tour du tournoi NCAA – comme des extensions de l'équipe qui a emmené l'Amérique il y a trois ans, jusqu'au Final Four.

Porter Moser, toujours en train de coacher ses pairs.

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Sœur Jean, toujours charmante au milieu d'elle.

Cameron Krutwig, toujours au milieu, meilleur que jamais et la star de l'équipe.

Et les Ramblers, toujours en train de le faire en mars. Tout d'abord, un autre championnat du Missouri Valley. Maintenant, un autre W dans la grande danse. Alignez-les, renversez-les. Comme toujours, n'est-ce pas ?

Mais non. Assez de cela. Ces Ramblers sont différents. D'une part, ils ne se contentent pas souvent de grincer des adversaires. Plus généralement, ils les nouent et les jettent dans le tas d'ordures le plus proche. Assistez à une victoire loin – malgré un retard à deux chiffres au début – contre les champions des séries éliminatoires du puissant ACC.

Plus important encore, ce n'était pas Clayton Custer, Ben Richardson, Marques Townes, Donte Ingram et Aundre Jackson contre les Yellow Jackets, faisant jeu d'embrayage après jeu d'embrayage et envoyant les fans dans des foulards marron et or dans une frénésie.

C'était le senior Lucas Williamson, juste un joueur de rôle hors du banc en 2018, mais maintenant aussi vital pour le succès des Ramblers que n'importe qui. Ce sont les autres gardes Braden Norris et Keith Clemons, qui ont aidé Williamson à tenir tête à un imposant trio de périmètre Georgia Tech.

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Ces Ramblers sont différents parce que la plupart de leurs noms et visages ont changé, et ils ont gagné notre attention à part entière.

Williamson a marqué 21 points, un sommet de la saison, a enterré des tirs opportuns et a finalement repris le match avec le genre de défense qui a fait de lui le joueur défensif de l'année du MVC.

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Je veux juste gagner, a-t-il déclaré lors d'une interview sur le terrain à la fin. Je veux juste gagner tellement. Je sais ce que ça fait de la première année. Ça fait tellement de bien. Je veux juste le ressentir à nouveau.

Norris et Clemons l'ont rejoint pour combiner 11 tirs à trois points, y compris les poignards qui ont repoussé les Yellow Jackets. Et leur récompense est un défi si grand, grand, large et imposant qu'il vous fait secouer la tête rien que d'y penser.

Loyola, huitième tête de série (25-4), obtiendra dimanche l'Illinois (24-6) tête de série. C'est peut-être le match que vous vouliez. Ce n'est peut-être pas le cas. De toute façon, ça arrive.

Les Ramblers ont-ils vraiment une chance – une chance du tout – contre les meilleurs du Big Ten et peut-être de l'ensemble du tournoi ?

Pour ne rien enlever aux Ramblers 2018, mais ils n'ont jamais rencontré une équipe dans la même stratosphère que l'Illinois jusqu'à ce qu'ils atteignent le Final Four et perdent contre l'éventuel finaliste Michigan.

Cela va prendre tout ce que nous avons, a déclaré Williamson. C'est l'une des meilleures équipes du pays. Je veux dire, ce n'est pas un secret. Nous allons juste devoir venir avec, être nous et, oui, juste être nous.

Nous n'avons même pas parlé des Illini ici. Je n'ai pas jailli du démantèlement mécanique du Drexel 16e tête de série par Ayo Dosunmu, Kofi Cockburn, Trent Frazier et compagnie. OK, donc nous nous concentrerons sur eux demain. Et probablement pendant au moins une semaine après cela. Ils devraient s'occuper de Loyola et du prochain. Nous devrions avoir tout le temps dont nous avons besoin.

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L'entraîneur d'Illini, Brad Underwood, parle depuis janvier d'en gagner six, le nombre qu'il faut pour couper les filets à la fin. Vous ne pouvez pas obtenir deux sans un, dit-il, et ainsi de suite.

Si vous n'êtes pas connecté et que vous n'êtes pas au point avec votre exécution et votre plan de match, vous rentrez chez vous, a-t-il déclaré.

C'est vrai, bien sûr. Même les meilleures équipes sont à un faux pas du désastre. Il suffit de demander à Ohio State, un perdant au premier tour, mais comment ? — à la tête de série n° 15 Oral Roberts.

L'Illinois pourrait apprendre cela à la dure contre Loyola. Les Ramblers monteront sur le ring avec l'Illinois, prendront leurs meilleurs coups et verront s'ils ne peuvent pas survivre d'une manière ou d'une autre.

Gagner ou perdre, ce ne sera pas encore une fois 2018. Il est temps de mettre cette histoire au lit. Ces Ramblers sont différents. Qui sait? Peut-être même mieux.